¿Seguimos evolucionando?

Publicado: 16 diciembre 2009 en Antropología, Evolución
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Más del 99% de las especies que existieron alguna vez se han extinguido. Aceptar este dato estadístico supone una sentencia de muerte para el sapiens. Nos extinguiremos, ¿o seremos, contra todo pronóstico,  parte de ese selecto grupo de menos del 1% de especies que han resistido? El dato es engañoso: muchas especies de ese 99% no es que se extinguieran del todo, sino que evolucionaron hacia otras especies diferentes. La historia cambia: el sapiens, lo más seguro, es que evolucione hacia otra especie diferente. Pero, ¿sigue el sapiens evolucionando?

Una primera aproximación nos daría una respuesta negativa. En las sociedades actuales no existe una selección reproductiva, es decir, genes buenos y malos consiguen pasar a la siguiente generación ya que la presión selectiva es muy débil (nuestra mortalidad es bajísima comparada con la de cualquier especie, y los feos y débiles, al final, también ligan), además de que, al ser la natalidad tan baja, ni siquiera se produce una selección por fertilidad (si tuviéramos muchos hijos, los genes de las parejas más fértiles se extenderían sobre los otros, pero ni eso). En cualquier caso, si estamos evolucionando, lo hacemos de un modo muy, muy lento.

Sin embargo, pensándolo con más detenimiento, la respuesta es positiva. ¿Qué es lo que necesitamos para que exista evolución? Variabilidad genética y selección natural. La variabilidad genética en el ser humano es grandiosa. Todos los seres humanos somos genéticamente diferentes (menos los gemelos univitelinos). Si por ejemplo, juntamos a un español con una japonesa (al ser de grupos étnicos diferentes su diferencia genética será entre el 15 y el 20% mayor que la normal, que es de aproximadamente un nucleótido por cada mil), diferirán en unos tres millones y medio de nucelótidos en total. El número de gametos diferentes posibles será igual a elevar esa cifra a dos, lo cuál nos dará un uno seguido de 900.000 ceros (número mayor que el número estimado de átomos en el Universo).

Bien, ¿y que hay de la selección? En primer lugar, la presión selectiva no es tan baja como pudiera pensarse. Nuestro entorno cambia hoy mucho más deprisa que en cualquier otra época de la humanidad. Nuestros ancestros homínidos se enfrentaban a medios que no cambiaban en miles de años mientras que nuestras sociedades posindustriales cambian notablemente en cuestión de décadas. Por ejemplo, factores como las costumbres alimenticias, el desarrollo de medicamentos, hábitos de higiene, polución, etc. cambian en pocos años. La baja mortalidad se compensa con un ecosistema cambiante.

En segundo lugar,  la mortalidad suele  contarse a partir del nacimiento, sin tener en cuenta que la proporción de abortos naturales es terriblemente alta (Dios como el gran psicópata en sus propios términos antiabortivos) . Las estimaciones actuales sitúan la mortalidad prenatal entre el 30 y el 60 por ciento de los embriones concebidos. La mayoría de esos fallecimientos vienen dados por taras genéticas, lo que constituye un efecto selectivo beneficioso para la población.

Y en tercer lugar, el hecho de que el promedio de natalidad sea bajo no implica que no exista una selección por fertilidad. Que el promedio de natalidad fuera en España de 1,37 en 2006, no quiere decir que todas las parejas sólo tenían un hijo y unas pocas dos, sino que habría parejas que tendrían nueve y otras ninguno. La tasa de natalidad es una media aritmética pero para que exista selección por fertilidad lo que importa es la varianza entre el número de hijos. En ese caso sí que hay selección por fertilidad. Si de nueve parejas, ocho tienen sólo un hijo y una tiene ocho, la tasa de natalidad estará en dos, pero habrá una alta varianza. El genoma de la familia con ocho hijos se extenderá sobre los de las demás familias. Y es que tener pocos hijos y tener muchos pero que mueran sin reproducirse, es lo mismo para la selección natural: los hijos no tenidos son equivalentes a hijos tenidos pero muertos antes de reproducirse. Por lo tanto, en especies con baja natalidad se da selección natural exactamente igual que en especies con mucha natalidad y alta mortalidad.

Así que ni la baja natalidad ni la menor mortalidad implican que el ser humano ha dejado de evolucionar. Lo triste del asunto es que, aunque evolucionáramos muy rápido, ninguno de nosotros estará allí para ver en qué se convierte nuestra especie.

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comentarios
  1. yack dice:

    Por sentido común yo diría que en los países desarrollados no hay evolución o que incluso hay involución, en cuanto que muchos seres humanos (diabéticos por ejemplo) que deberían morir en condiciones normales, viven y transmiten sus genes letales a la descendencia y los difunden por el genoma de la especie.

    En todo caso, por lo que dices, habría que pensar que la evolución solo afecta a la fertilidad, es decir, que evolucionamos para ser más fértiles o hacia madres que amen tanto a sus hijos, aún antes de nacer, que no recurran al aborto bajo ninguna circunstancia.

    Pero si consideramos, por ejemplo el factor inteligencia, que es el clave para nuestra especie, se supone que crecería sólo si el número de hijos estuviera relacionado con la inteligencia y, en el mundo avanzado, me temo que no es así.

    Tal vez lo que esté ocurriendo es que estemos evolucionando hacia el tipo de individuo que no piensa a largo plazo sobre lo que se le viene encima teniendo muchos hijos y que al mismo tiempo se sienta absurdamente ilusionado por una prole numerosa. En pocas palabras, un individuo con poca capacidad predictiva y con un optimismo irracional en lo que se refiere a las satisfacciones que le proporcionará su prole.

    Pero esto lo discutiremos dentro de un par de milenios, a ver quién tiene razón.

    Saludos.

  2. Manu dice:

    Posiblemente evolucionemos hacia donde se les deje a los ingenieros genéticos que diseñen a nuestra futura descendencia 😉

  3. En los países desarrollados SÍ hay evolución. Lo que no sabemos es hacia dónde va. Quizá como dices puede haber degeneración en el sentido de que genes letales pasan a las siguientes generaciones (es la hipótesis de Muller de la que hablaré en un post próximo).

    Lo único que podemos decir es que los genes de los individuos que tienen muchos hijos (aunque no sean especialmente fértiles, con que tengan más hijos que los demás basta) se extenderán mucho, a fortiori, en sociedades con poca natalidad. En este sentido el futuro de la humanidad se parecerá a ellos, que no tienen por qué ser los más listos ni los más guapos. La descripción psicológica que propones podría ser válida… ¡¡¡serán los del Opus!!! 😉

    Hay mucha leyenda de corte lamarckiano que habla de humanos con cráneos enormes para albergar grandes cerebros y miembros atrofiados del desuso. Todo chorradas.

  4. Hola Manu:

    Sí, todo esto sin contar con la ingeniería genética que, seguramente, decidirá mucho antes que la propia selección natural. Estoy seguro que de aquí a 6000 años, si no nos hemos ido a la mierda por cualquier causa, la ingeniería genética permitirá hacer virguerías de todo tipo y, también casi seguro, se hará buen uso de ella, por lo que el hombre será diferente mucho antes de lo que la naturaleza obre por sí misma.

  5. yack dice:

    Totalmente de acuerdo con Manu y Santiago. Nuestra especie no tendrá ya posibilidades reales de evolucionar por via natural, sino que lo hará a enorme velocidad mediante ingenieria genetica y nanotecnologia.
    Por eso esta cuestión sólo es una especulación teorica que nunca tendrá lugar.
    Yo diría que antes de tres siglos nos habremos convertido en algo irreconocible que ahora no podemos ni imaginar. Vease, por ejemplo, IA.
    Saludos.

  6. […] Leer también Degeneración y ¿Seguimos evolucionando? […]

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