De como los occidentales perdimos el Norte

Publicado: 18 noviembre 2014 en Antropología
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Los pormpuraaw son una comunidad aborigen del norte de Australia con una llamativa capacidad de orientación. En la vida cotidiana, al desplazarse por su tierra o en el interior de las casas, les resulta muy sencillo conocer la situación de los puntos cardinales. De forma consciente o inconsciente, están siempre pendientes de la orientación espacial, y la razón parece que está en la lengua. Resulta que no indican la posición de las cosas de manera relativa al cuerpo, como hacemos nosotros […] sino que utilizan las referencias absolutas de los puntos cardinales […]. Este sistema les obliga a estar pendientes de su localización espacial, algo que desde nuestro punto de vista puede resultar algo tedioso […]. Sin embargo esta peculiaridad lingüística hace que los pornpuraaw se orienten muy bien y tiene, además, otras consecuencias inesperadas, pues influye incluso en su manera de entender el paso del tiempo. Si te pido que ordenes una secuencia de fotos según un orden temporal […], lo más probable es que las coloques de izquierda (la foto más antigua) a derecha (la más actual). Lo hacemos así porque es nuestra manera de escribir, y se ha comprobado que otras culturas que escriben de manera distinta usan otras disposiciones al hacer esa tarea. Y los pormpuraaw, ¿cómo colocan las fotos? Es la misma pregunta que se hizo hace unos años Lera Boroditsky, y al hacer la prueba con varios pormpuraaw lo que observó  resultó en principio caótico: unos las ponían de izquierda a derecha, otros en diagonal, otros en vertical… ¡En cualquier dirección!  ¿En cualquiera…?

La colocación de las fotos dependía de cómo estuvieran sentados en torno a la mesa, ya que había una constante: casi siempre las situaban de este (la foto más antigua) a oeste (la más actual). Es evidente que, respecto a una persona, esta disposición varía según en qué parte se siente de una mesa para hacer esa tarea. Lo que parece indicar este experimento es que para los pormpuraaw el paso del tiempo sigue un recorrido que es el que hace día a día el Sol en su aparente viaje a través de la esfera celeste.

Xurxo Mariño, Neurociencia para Julia

Parece consecuente que los occidentales coloquemos las fotos de izquierda a derecha por orden de antigüedad ya que, cuando concebimos el tiempo, también solemos colocar el pasado a la izquierda, el presente en el centro, y el futuro a nuestra derecha. Las narraciones escritas tienen ese orden cronológico. Algo totalmente arbitrario y convencional, menos lógico y poético que el sistema de los pormpuraaw, que compara el tiempo vital con el ciclo de la eclíptica solar. De todos modos, eso es cometer un error categorial: el paso del tiempo y la ubicación espacial no tienen ninguna relación (a no ser que nos metamos en los farragosos mundos de la física relativista). Es como hacer una sinestésica relación entre los números y los colores, o entre la música y los olores. Son modos diferentes de percibir o pensar la realidad sin relación entre ellos.

No obstante, el sistema de los pormpuraaw es mejor que el nuestro. Ubicarnos según nuestra propia posición relativa es menos eficaz. Si yo estoy en una clase frente a mis alumnos y les digo que miren un objeto que está a mi derecha, tienen que realizar una inversión mental, pensando en su posición relativa respecto a la mía. En este caso tienen que pensar que mi derecha es su izquierda. Si fuéramos pormpuraaw y yo dijese que miren un objeto que está al Este, inmediatamente lo localizarían sin tener que pensar en su propia posición. Eso sí, tienen que saber en todo momento cuál es la dirección absoluta de los puntos cardinales, pero una vez que la saben, les vale para siempre. Además, tenemos pocas palabras para referirnos a nuestra posición relativa: un objeto está a la izquierda o a la derecha, en frente o detrás de mí. Los pormpuraaw tienen cuatro más: Norte, Sur, Este y Oeste más sus orientaciones intermedias: Noreste, Sudeste, Noroeste y Sudoeste. No solemos usar expresiones como delante-derecha o atrás-izquierda. Además, utilizar nuestra forma hace que, la mayor parte del tiempo, no tengamos ni idea de dónde están los puntos cardinales. Yo ahora mismo tendría que pensar un rato para saber dónde está el Norte de la habitación desde donde estoy escribiendo. Esto supone un problema a la hora de necesitar esa información para algo útil. Los pormpuraaw no tienen que preocuparse.

Una forma más avanzada de orientación relativa es usar las horas del reloj. Es más preciso decir que un objeto está a mis dos, que decir que está delante-derecha de mí. Pero los pormpuraaw también podrían utilizar este sistema utilizando coordenadas absolutas, sencillamente, identificando las doce con el Norte. Los occidentales utilizamos nuestra egocéntrica forma de orientación y, al hacerlo, perdimos el Norte. En cambio, los pormpuraaw nunca lo perdieron.

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comentarios
  1. lucmedina dice:

    ¿Ahora el término “occidentales” abarca a todo el mundo excepto a unos aborígenes del norte de Australia?
    Eso sí que es perder el Norte. O el Oeste.

  2. Masgüel dice:

    “Es la misma pregunta que se hizo hace unos años Lera Boroditsky”

    No pierdo la ocasión de recomendar esta conferencia:
    http://www.abc.net.au/tv/bigideas/browse/video_popup.htm?vidURL=/tv/bigideas/stories/2011/04/26/3200654-mediarss-full.xml&vidTitle=Lera%20Boroditsky:%20How%20Language%20Shapes%20Thought

    Junto a Daniel Everett, hoy es la figura más visible del relativismo lingüístico. Me encanta su reacción a la pregunta del minuto 48:15 de esta entrevista:
    http://thesciencenetwork.org/programs/cogsci-2010/lera-boroditsky

    “eso es cometer un error categorial: el paso del tiempo y la ubicación espacial no tienen ninguna relación (a no ser que nos metamos en los farragosos mundos de la física relativista). Es como hacer una sinestésica relación entre los números y los colores, o entre la música y los olores. Son modos diferentes de percibir o pensar la realidad sin relación entre ellos.”

    Eso no es un error cateogorial. Es una metáfora. Todos los significados tienen un origen metafórico. Es la física relativista la que, partiendo de representación espacial del tiempo en una gráfica, hace del tiempo una dimensión geométrica.

  3. yack dice:

    Con este sistema de orientación no me extraña que esta gente viva en la prehistoria.

    Es posible que para un explorador que se mueve en terreno desconocido sea útil orientarse por referencias astrales, pero para un ser humano normal que vive en terreno conocido (el 99,9999999%) es infinitamente mejor orientarse respecto a objetos visibles y tangibles.

    Así todo el mundo puede saber una posición sin sacar la brújula, el reloj, y el astrolabio para ir al supermercado de la esquina o coger la goma de borrar del compañero de clase.

    Creo, como sugiere lucmedina, que has perdido el norte, una vez más… ja ja ja.

    Y todo por meterte en política, criticando a la inconmensurable y casi divina cultura occidental.

    Saludos.

  4. Efe dice:

    Muy interesante la cita y el texto propio. Le felicito y le agradezco por habérnoslos ofrecido; por otra parte, discrepo en algunos detalles.
    Uno. Es muy osado llamar “error categorial” al hecho de que los humanos, pormpuraaw o no, concibamos el paso del tiempo siguiendo una estructura isomórfica a la de nuestra percepción y categorización espacial. Como demuestra Steven Pinker en “El instinto del lenguaje” (y, antes que él, otros como Lakoff y sus metáforas de la vida cotidiana), es normal y esperable que el lenguaje, la denotación espacial y la temporal, así como otros usos más abstractos, como lo que es bueno y normativo, o malo y anómalo, manifieste una gran consistencia interna. Al final, todo son metáforas, y todas se acaban basando en la realidad física, ya sea relativa a nuestro propio cuerpo (como hacemos nosotros) o relativo a otros puntos de referencia externos y conocidos por toda la comunidad (como nos dicen que hacen los pormpuraaw).
    Dos, en este sentido, no tiene mucho sentido decir que un sistema es mejor que el otro. No, tampoco en términos de eficiencia. Los pormpuraaw pueden usar todos un sistema de referencias absoluto (habría que ver hasta qué punto esto es así, pero, a efectos de la discusión, démoslo por bueno), lo que les ahorra “decodificar” las referencias del interlocutor; pero, a cambio, necesitan hacer una inversión individual, previa, en tener siempre “actualizadas” las referencias externas. Dice el autor del texto original que eso lo hacen “instintivamente”. Claro, pero llegan a eso después de un proceso de socialización y aprendizaje que será más o menos implícito e inadvertido, pero que no tiene coste cero. ¿En qué momento me conviene más gastar tiempo y esfuerzo, al principio y luego nos entendemos todos, o después y hacemos un esfuerzo adicional para entendernos? Depende. También nosotros hacemos “instintivamente” la decodificación de lo que nos dice nuestro interlocutor.

    Para terminar, y respondiendo a algo que comenta algún otro invitado sobre que el sistema de los pormpuraaw es bueno para usos prehistóricos: no sé si su aportación es una chanza o va en serio, pero le puedo dar un ejemplo muy actual, cotidiano y tecnológico en que es más eficaz saber dónde está el norte absoluto que manejarse mediante la izquierda y la derecha individuales. Cuando usamos un GPS o navegador en el coche, el sistema nos da instrucciones del tipo “gire a la derecha”, o “continúe recto”. Esto lo puede hacer porque sabe de dónde venimos, cuál es nuestro movimiento relativo. Pero al iniciar la marcha, el sistema no sabe hacia dónde estamos mirando, por así decir, porque solo tiene nuestra localización en un punto fijo, en el que estamos parados. Y por eso, al empezar, el navegador solo puede decir cosas como “Diríjase hacia el norte por la calle TAL”. A mí personalmente esa instrucción inicial -y crítica- suele servirme de bien poco. Un “primitivo” pormpuraaw le sacaría partido sin ningún problema.

  5. Lucmedina:

    Occidentales son los individuos de cultura occidental, es decir, fundamentalmente europea. Los árabes, los asiáticos o los africanos, en la medida en que tienen culturas propias no entran dentro de la cultura occidental. Por ejemplo, como bien sabrás, los árabes escriben de derecha a izquierda, al contrario que los occidentales.

  6. sirnewton3813 dice:

    A mi lo que me parece realmente interesante del artículo es como los pormpuraaw ordenan las fotos en relación a su referencia de tiempo, lo bueno seria saber si existen pequeñase diferencias cuando explican un acontecimiento pasado, me refiero a que el nieto pormpuraaw cuando le pide a su abuelo como ha sido su vida, también se lo contará en el mismo orden cronológico en cómo lo contamos los occidentales?

    Con respecto a su forma de orientarse, también me parece tan relativa como la nuestra, la diferencia está en que amplían la referencia más allá de su propio cuerpo, ellos tendrían serios problemas si los situarsemos en una nave espacial en órbita, estarían obligados para indicar elementos de la nave utilizar referencias cercanas, su propio cuerpo o la propia nave.

    De todas formas más interesante parece como se orientan las abejas, “solo con el baile”, pueden transmitir distancia y dirección de las nuevas flores descubiertas.

  7. Solrac dice:

    Excelentes comentarios todos; sin desperdicios. “Perdimos el norte”, ganamos el GPS; talvez ninguna asociación espacial del tiempo (el pasado a la izquierda, o detrás) es más o menos útil que otra si cumplen su cometido perceptivo y no confunden o fuerzan el cerebro. El cielo es nuestro arriba, pero al alejarnos del planeta, ese norte cartográfrico es nuestro “arriba”, luego tomamos los planos de traslación como marcos de referencia porque en el espacio no hay arriba ni abajo. Pasa igual con los dioses; los hemos asociado a animales, hombres barbados, campo de energía e información, y más simplemente a la magia.

  8. yack dice:

    “Diríjase hacia el norte por la calle TAL”.

    El GPS al que aludes debe haber sido diseñado para los pormpuraaws porque mi GPS se limita a decirme qué calle tomar y en que dirección, después de decirle a donde quiero ir. Porque el GPS asume que no sé donde está el norte y que saberlo esa es su responsabilidad.

    Lo que yo cuestiono no es la utilidad de poderse orientar respecto a referencias planetarias o incluso galácticas, si es que vamos a bordo de la Enterprise, sino la tesis de que los pormpuraaws tienen un sistema de orientación mejor que el de los occidentales, es decir, del resto del mundo.

    No sé que circunstancias han concurrido en esa comunidad prehistórica para que hayan desarrollado esa forma de orientarse, pero sea la que sea, no es aplicable al resto de los seres humanos, como se deprende del hecho de que nadie la utilice como único sistema de orientación, excepto ellos.

    Lo lógico y eficiente es lo que hacemos “los occidentales”. Es decir, utilizamos en cada caso el mejor sistema de orientación para cada propósito. Y por eso inventamos la brújula, el GPS y muchos otros instrumentos que nos permiten orientarnos con precisión, inimaginable para los pormpuraaws, en un espacio tridimensional cada vez más amplio.

    Saludos.

  9. Solrac dice:

    También por eso el complicado sistema de numeración base veinte de sumerios y mayas no sobrevivió al base diez (quizá por el uso del cero o porque con el calzado dejamos de vernos los dedos de los pies), y para asociar números y electrónica es más útil el sistema binario; y los alfabetos fonéticos se imponen por su cantidad de información a los icónicos y silábicos. Creo que detrás de todo esto se esconde el buscar la mayor cantidad de información con el mínimo esfuerzo; para algunos casos lo concentrado es lo más útil, y en otros es mejor lo disperso.

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